Como parte de un proyecto de investigación médica casi inigualable por su ambición y alcance, los voluntarios de todo el mundo se están poniendo manos a la obra para recibir vacunas experimentales contra el coronavirus, solo unos meses después de que se identificó el virus.

Empresas como Inovio y Pfizer han comenzado a realizar las primeras pruebas en personas para determinar si sus vacunas son seguras. Investigadores de la Universidad de Oxford, Inglaterra, también están probando vacunas en humanos y dicen que posiblemente podrían tener una lista para uso de emergencia en septiembre.

El lunes, Moderna anunció resultados alentadores de una prueba de seguridad de su vacuna en ocho voluntarios. No hubo datos publicados, pero solo las noticias despertaron esperanzas.

Los estudios en animales también han elevado las expectativas. Investigadores del Beth Israel Deaconess Medical Center publicaron un estudio el miércoles que muestra que una vacuna prototipo protegió a los monos de la propagación del virus.

Los hallazgos allanarán el camino para el desarrollo de una vacuna humana, dijeron los investigadores. Ya se han asociado con Janssen, una división de Johnson & Johnson.

En los laboratorios de todo el mundo, ahora hay un cauteloso optimismo de que una vacuna contra el coronavirus, y quizás más de una, estará lista el próximo año.

Los científicos están explorando más de un enfoque para crear la vacuna: al menos cuatro. La urgencia es tan grande que combinan fases de prueba y acortan un proceso que normalmente lleva años, a veces incluso más de una década.

El coronavirus en sí mismo terminó siendo una presa incómoda, un patógeno estable con pocas posibilidades de sufrir una mutación significativa y evitar la vacuna.

«Es un objetivo más fácil, lo cual es una gran noticia», dijo Michael Farzan, virólogo de Scripps Research en Júpiter, Florida.

Una vacuna eficaz será crucial para poner fin a la pandemia, que ha enfermado a 4,7 millones de personas en todo el mundo y ha matado a 324,000 hasta ahora. La inmunidad generalizada nos permitiría volver a la vida sin distancia social y máscaras faciales.

«Lo que la gente no se da cuenta es que, por lo general, lleva muchos años, a veces décadas, desarrollar una vacuna», dijo Dan Barouch, virólogo del Centro Médico Beth Israel Deaconess en Boston, responsable de los ensayos con monos. “Y, por lo tanto, tratar de comprimir todo el proceso de la vacuna en 12 a 18 meses no tiene precedentes. Si eso sucede, será el programa de desarrollo de vacunas más rápido de la historia. »

Más de 100 equipos de investigación en todo el mundo están atacando el virus desde varios ángulos.

Un técnico de laboratorio es visto en el hospital universitario Inselspital Universitaetsspital Bern durante investigaciones para una vacuna contra la enfermedad COVID-19 en Berna, Suiza (Reuters)
Un técnico de laboratorio es visto en el hospital universitario Inselspital Universitaetsspital Bern durante investigaciones para una vacuna contra la enfermedad COVID-19 en Berna, Suiza (Reuters)

La vacuna de Moderna se basa en una tecnología de ARNm relativamente nueva que lleva trozos de los genes del virus a las células humanas. El objetivo es que las células empiecen a fabricar una proteína viral que el sistema inmunitario reconozca como extraña. El cuerpo construiría defensas contra esa proteína, preparándose para atacar si el coronavirus invade.

Algunos fabricantes de vacunas, incluyendo a Inovio, están desarrollando vacunas basadas en las variaciones de ADN de este enfoque.

Pero la tecnología usada por ambas compañías nunca ha producido una vacuna aprobada para uso clínico, y mucho menos una que pueda fabricarse en cantidades industriales. Moderna fue criticada por hacer predicciones optimistas, basadas en tan solo un puñado de pacientes, sin proporcionar ningún dato científico.

Otros equipos de investigación han recurrido a estrategias más tradicionales.

Algunos científicos están utilizando virus inofensivos para llevar genes de coronavirus a las células, obligándolos a producir proteínas que pueden enseñar al sistema inmunitario a cuidarse del coronavirus. CanSino Biologics, una empresa de China, ha comenzado a probar en humanos una vacuna contra el coronavirus que se basa en este enfoque, al igual que el equipo de la Universidad de Oxford.

Otros enfoques tradicionales se basan en fragmentos de una proteína de coronavirus para hacer una vacuna, mientras que algunos usan versiones muertas, o inactivas, del coronavirus completo. En China, tales vacunas ya han sido sometidas a pruebas con humanos.

Aumentar las cantidades

Garantizar que las vacunas sean seguras y eficaces exige grandes pruebas clínicas que requieren una planificación y ejecución cuidadosas. Si de esos ensayos surgen vacunas exitosas, alguien tendrá que hacer un montón de ellas.

Casi todos en el planeta somos vulnerables al nuevo coronavirus. Cada persona puede necesitar dos dosis de una nueva vacuna para recibir inmunidad protectora. Eso equivale a 16.000 millones de dosis.

“Cuando las compañías prometen tener una vacuna en un año o menos, no estoy segura de a qué etapa se refieren”, dijo Akiko Iwasaki, inmunobióloga de la Universidad de Yale. “Dudo que estén hablando de distribuciones globales en miles de millones de dosis”.

Fabricar vacunas es muchísimo más complejo que fabricar, por ejemplo, zapatos o bicicletas. Las vacunas suelen requerir grandes depósitos en los que se cultivan sus ingredientes, y estos tienen que mantenerse en condiciones estériles. Además, ninguna fábrica ha producido millones de dosis de vacunas aprobadas que se fabriquen con la tecnología de vanguardia que están probando compañías como Inovio y Moderna.

En los últimos años han surgido plantas para fabricar vacunas de vectores virales, incluyendo una de Johnson & Johnson en los Países Bajos. Pero satisfacer la demanda de la pandemia sería un enorme desafío. Los fabricantes tienen más experiencia en la producción masiva de vacunas inactivas, hechas con virus muertos, por lo que este tipo puede ser el más fácil de producir en grandes cantidades.

De cualquier manera, no puede haber una sola vacuna. Si eso ocurriera, la compañía que la fabricara no tendría ninguna posibilidad de satisfacer la demanda mundial.

“La esperanza es que todas, en determinado nivel, sean eficaces, y eso es importante sobre todo porque necesitamos más de una”, sostuvo Emilio Emini, director del programa de vacunas de la Fundación Bill y Melinda Gates, que está proporcionando apoyo financiero a muchos proyectos de vacunas que compiten entre sí.

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